Cuando se planteó la pregunta de quién fue el que realmente tomó la primera fotografía, hoy hay poco argumento de que fue Joseph Nicephor Niépce. 

Los primeros años

Niépce nació en Francia el 7 de marzo de 1765. Era uno de los tres hijos con un padre que era un abogado rico. La familia se vio obligada a huir de la zona cuando comenzó la revolución francesa. Niépce se llamaba Joseph, pero mientras estudiaba en el Oratorian College de Angers, decidió adoptar el nombre de Nicéphore en honor a San Nicéforo, el patriarca de Constantinopla del siglo IX. Sus estudios le enseñaron métodos experimentales en ciencias y se graduó para convertirse en profesor en la universidad.

Niépce se desempeñó como oficial de estado mayor en el ejército francés bajo Napoleón. Durante sus años en el servicio, la mayor parte de su tiempo la pasó en Italia y en la isla de Cerdeña. Renunció a su puesto por enfermedad. Después de dejar el servicio, se casó con Agnes Romero y se convirtió en Administrador del distrito de Niza. Abandonó esta posición para continuar la investigación científica con su hermano mayor Claude en la finca de sus familias en Chalon. Se reunió en la casa familiar con su madre, su hermana y su hermano menor Bernard. No solo persiguió su investigación científica, sino que también administró el patrimonio familiar. Los hermanos sirvieron como ricos caballeros-agricultores, cultivando remolachas y produciendo azúcar.

Las primeras fotografias

Se cree que Niépce tomó el primer grabado fotográfico del mundo en 1822. Usando una cámara oscura, una caja con un agujero en un lado que utiliza la luz de una escena externa, tomó un grabado del Papa Pío VII. Esta imagen fue destruida más tarde por el científico cuando intentó duplicarla. Sin embargo, dos de sus intentos sobrevivieron. Uno era un hombre y su caballo, y el otro una mujer sentada en una rueca. El problema principal de Niépce era una mano inestable y habilidades de dibujo débiles, lo que lo llevó a intentar encontrar una manera de capturar imágenes de forma permanente sin depender de sus habilidades de dibujo pobres. Niépce experimentó con el uso de cloruro de plata, que se oscureció cuando se expuso a la luz, pero descubrió que no era suficiente para producir los resultados que deseaba. Luego pasó al betún, lo que lo llevó a su primer intento exitoso de capturar una imagen de la naturaleza. Su proceso consistió en disolver el betún en aceite de lavanda, que es un solvente que se usa a menudo en el barniz. Luego cubrió una hoja de peltre con esta mezcla y la colocó dentro de una cámara oscura.

 Ocho horas después, lo retiró y lo lavó con aceite de lavanda para eliminar cualquier betún no expuesto.

La imagen en sí no era muy memorable, ya que era un edificio, un granero y un árbol. Se creía que era el patio exterior de su casa. Sin embargo, dado que el proceso fue muy lento y tomó más de 8 horas, el sol se movió de un lado a otro de la imagen, lo que hace que parezca que el sol venía de los dos lados de la foto. Este proceso inspiraría más tarde el exitoso proceso de desarrollo de vapor de mercurio de Louis Daguerre.

Le había llevado más de veinte años de experimentar con imágenes ópticas antes de tener este éxito. El problema anterior había sido que, aunque era capaz de configurar imágenes ópticas, se desvanecían rápidamente. La primera foto sobreviviente de Niépce es de 1825. Llamó a su nuevo proceso un Heliógrafo, después de la palabra griega que significa «del sol».

Una vez que Niépce tuvo el éxito que deseaba, decidió viajar a Inglaterra para intentar promocionar su nuevo invento en la Royal Society. Por desgracia, se encontró con el fracaso total. La Sociedad tiene una regla que establece que no promovería ningún descubrimiento con un secreto no revelado. Ciertamente, Niépce no estaba preparado para compartir sus secretos con el mundo, por lo que regresó a Francia decepcionado por no haber podido lograr el éxito de su nuevo invento.

En Francia, Niépce formó una alianza con Louis Daguerre. En 1829 comenzaron a colaborar para mejorar el proceso. Permanecieron como socios durante los siguientes cuatro años hasta la muerte de Niépce por un derrame cerebral en 1833 a la edad de 69 años. Daguerre continuó trabajando en el proceso después de que la muerte de Niépce finalmente desarrollara un proceso que, aunque se basa en sus hallazgos originales, era muy diferente de lo que Niépce había creado. Lo llamó el Daguerrotipo, después de él mismo. Logró que el gobierno de Francia comprara su invento en nombre de los ciudadanos de Francia. En 1939, el gobierno francés acordó pagarle a Daguerre un estipendio anual de 6.000 francos por el resto de su vida, y pagar el patrimonio de Niépce 4.000 francos anuales. El hijo de Niépce no estaba contento con este acuerdo, alegando que Daguerre estaba recibiendo beneficios por lo que su padre había creado. Niépce recibió realmente poco crédito por cualquier cosa relacionada con esta creación hasta 1952 cuando los historiadores Alison y Helmut Gernsheim redescubrieron las imágenes originales de Niépce.

  Fue este descubrimiento el que permitió al mundo aprender sobre el proceso «heliográfico» de Niépce y al mundo darse cuenta de que este fue el primer ejemplo exitoso de lo que ahora llamamos fotografía: una imagen creada en una superficie sensible a la luz, por la acción de ligero.

Aunque Niépce es muy conocido por su invento en el área fotográfica, también tuvo varios éxitos previos como inventor. Entre los otros inventos de Niépce estaba el Pyreolophore, el primer motor de combustión interna del mundo, que concibió y creó con su hermano Claude. El emperador, Napoleón Bonaparte, le concedió su patente en 1807 después de que se le mostró su capacidad para impulsar un bote río arriba en un río en Francia.

Su legado

En honor a este fotógrafo, se creó el Premio Niépce. Niépce se otorga anualmente desde 1955 a un fotógrafo profesional que ha vivido y trabajado en Francia durante más de 3 años. Fue presentado en honor de Nièpce por Albert Plécy de la Asociación de Gens d’Images.

Recursos

Biografía de Joseph Nicephore:

http://www.madehow.com/inventorbios/69/Joseph-Nic-phore-Niepce.html

BBC News: la fotografía más antigua del mundo vendida

BBC News, jueves 21 de marzo de 2002, la foto más antigua del mundo vendida a la biblioteca.

La historia de la fotografía

http://www.all-art.org/history658_photography13.html