COFC, o Container On Flat Car, evoca imágenes de largas cadenas de contenedores de doble pila que corren por todo el continente. El envío de carga en contenedores en vagones se remonta muchos años más allá del moderno auge intermodal.

Historia

Los usos tempranos de la carga en contenedores a menudo se centraban alrededor de los envíos de LCL o menos que la carga de automóviles. Estos contenedores de acero más pequeños podrían ser entregados por camión a un cliente, cargados y luego llevados a una terminal. Aquí, los contenedores se agruparon y se enviaron a otro centro donde se invirtió el proceso. Se suponía que todo el proceso era más económico y conveniente para el cliente, pero que requería mucha mano de obra y un bajo rendimiento para los ferrocarriles. A medida que mejoraban las carreteras, era más fácil para ambas partes dejar que los camiones transportaran la pequeña carga todo el camino.

El concepto COFC ganó un nuevo terreno en las décadas de 1960 y 1970 utilizando vehículos más grandes. Nuevamente, algunos ferrocarriles experimentaron con el servicio de contenedores puerta a puerta con tecnologías como «Flexivan». Estos contenedores se cargaron en vagones especiales y remolques de propiedad de los ferrocarriles. Muchos se movieron en trenes de pasajeros para pagar los mejores horarios operativos.

Un mercado aún mayor para el tráfico de COFC ha sido los envíos internacionales. Los contenedores de envío llegan y salen de los puertos marítimos de la costa y pueden cargarse en camiones o trenes para su envío hacia el interior. Algunos contenedores pueden moverse en todo el continente en tren para ser cargados en los barcos. Este envío intermodal puede tomar días de viaje desde Asia a Europa.

Otros contenedores sirven un mercado doméstico norteamericano. Estos tienden a ser más grandes que las cajas utilizadas para envíos internacionales; Hasta 53 pies de largo. Cuando no están en el tren, estos contenedores se transportan en chasis al cliente como un camión con remolque convencional.

Desde la década de 1980, muchos de estos contenedores han viajado en trenes de «doble pila» para aumentar la eficiencia. Estos coches altos están restringidos a líneas que tienen un espacio vertical adecuado para los contenedores gemelos. A menudo, los autos intermodales COFC y TOFC (Remolque en Flatcar) se pueden ver en el mismo tren.

El mercado de COFC más reciente y uno de los de mayor crecimiento en América del Norte son los contenedores de basura que transportan los desechos municipales de las grandes ciudades a los vertederos rurales. Muchos de estos contenedores se mueven en «trenes de basura» sólidos y pueden cruzar varios estados. Son fáciles de detectar, incluso con los ojos cerrados.

Equipo

El equipo de COFC puede tomar muchas formas. Los más comunes hoy en día son los vagones de plataforma, los de pozo y los de columna. Los vagones tradicionales tienen una capacidad muy limitada y un peso elevado. Los carros de la columna vertebral vienen en conjuntos articulados de 3 y 5 unidades, lo que reduce el peso, la holgura del acoplador y la fricción. Bueno, los autos vienen en muchas configuraciones y pueden llevar pilas de dos contenedores.

No es raro ver los tres coches en un solo tren. En las líneas con espacio libre bajo, se pueden usar los vehículos de pozo pero solo con un contenedor. Los trenes intermodales modernos pueden ser bloques sólidos de contenedores internacionales o domésticos o una combinación de ambos.

Los contenedores anteriores de LCL también usaban vagones planos (a menudo las longitudes estándar de 40 o 50 pies) o incluso góndolas. También se han transportado coque, cal y otros materiales en pequeños contenedores.

Contenedores

Los contenedores internacionales vienen en longitudes de 20,40 y 45 pies. A menudo, las cajas son de colores brillantes con el nombre de la empresa o las iniciales en los lados. Miles de contenedores antiguos ahora sirven como unidades de almacenamiento estacionarias.

Los contenedores domésticos vienen en longitudes de 28, 48 y 53 pies. Estos son el equivalente de las longitudes de remolques comunes en las carreteras de América del Norte hoy en día. Muchos de estos son propiedad de grandes empresas de camiones.

Cuando se apilan, ya sea en trenes, barcos o en puertos, los contenedores a menudo se mantienen unidos por pasadores llamados IBC’s o Inter-Box Connectors. Algunos coches antiguos de pozo utilizaban mamparos para asegurar el contenedor superior. Estos aumentaron el peso del coche y limitaron la longitud de los contenedores.

Terminales

Las modernas terminales de contenedores pueden ser lugares extremadamente grandes y complejos. Grúas grandes recogen y recargan contenedores. Pilas de contenedores esperan transferencia. Camiones, tractores de patio, y trenes se apresuran. Los patios de chasis vacíos y vagones de ferrocarril se mantienen cerca. Dicha instalación sería un desafío para modelar en su totalidad, especialmente un puerto costero.

Las instalaciones en el interior a menudo son al menos ligeramente más pequeñas y suelen incluir operaciones de remolques y contenedores. Los elementos esenciales son los mismos: un área de carga pavimentada, grúas móviles o elevadores, y espacios de conducción / estacionamiento para los contenedores y camiones. Una pequeña oficina, escala, iluminación de seguridad y cercas completan la escena.

Las terminales LCL más antiguas a menudo eran asuntos más pequeños cerca de estaciones o pistas de equipos. Una pequeña grúa o rampa a menudo estaba presente para ayudar a cargar contenedores. Las instalaciones urbanas podrían incluir múltiples vías y almacenes.