Los esmaltes cristalinos son esmaltes especiales que muestran un crecimiento visible y distintivo de los cristales en la matriz del esmalte cocido. Aunque la mayoría de los cristales no son tan grandes, algunos pueden crecer hasta cuatro o cinco pulgadas a través de la matriz de esmalte.

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    Cristales en esmaltes

    Cristales invisibles habitan muchos, si no la mayoría de los esmaltes. Muchas texturas de esmalte mate y esmaltes opacos son el resultado de multitudes de microcristales o cristales que son tan pequeños que son invisibles a simple vista. Los esmaltes macrocristalinos, o más comúnmente conocidos simplemente como esmaltes cristalinos, tienen cristales que crecen lo suficientemente grandes como para verlos.

    El esmalte en una olla cocida es generalmente un líquido súper enfriado amorfo. A medida que el esmalte se derrite y se enfría en el horno, las moléculas de vidrio se unen en cadenas aleatorias. Los cristales se producen si el esmalte es lo suficientemente fluido como para permitir que las moléculas se muevan más y lo suficientemente caliente como para permitir que las moléculas de esmalte se acomoden en cuerdas estructuradas, o cristales.

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    Cómo se forman los cristales visibles

    Los macro cristales que se encuentran en los esmaltes cristalinos se forman alrededor de un núcleo de un diminuto óxido de titanio u cristal de óxido de zinc. En las circunstancias adecuadas, las moléculas de zinc y óxido de sílice comenzarán a unirse al cristal del núcleo. Estos enlaces moleculares están en arreglos muy específicos, que vemos como cristales.

    Para que esto suceda, debe haber un tiempo prolongado a temperaturas más altas para permitir el crecimiento de los cristales, y el esmalte debe tener el tipo correcto de composición química. Estos son los primeros dos de los tres factores que los alfareros manejan cuando trabajan con esmaltes cristalinos.

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    El horario de tiro

    Los cristales tardan mucho tiempo en crecer. Para que esto suceda, el esmalte debe permanecer fundido durante un período prolongado de tiempo. Los programas de cocción para esmaltes cristalinos generalmente requieren un período de remojo al final de la ganancia de temperatura, más una rampa de descarga.

    En términos generales, los cristales comienzan a formarse en forma de agujas a aproximadamente 2084 F (1140 C). Si la temperatura se mantiene a aproximadamente 2012 F (1100 C), generalmente se formará una forma de doble eje. Mantener la temperatura entre 1994-1850 F (1090-1010 C) fomentará la forma de redondear. Cristales completamente redondeados dan un efecto claramente similar a la flor.

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    La composición de esmalte químico

    En general, los esmaltes cristalinos también son esmaltes de alto fuego y requieren porcentajes relativamente altos de zinc, titanio o litio. El litio es capaz de estimular el crecimiento de cristales incluso en esmaltes de baja temperatura.

    Los esmaltes cristalinos son más bajos de lo normal en su contenido de alúmina. Además, la cantidad de sílice libre tanto en el esmalte como en el cuerpo de arcilla debe reducirse al mínimo. De lo contrario, se puede formar cristobalita, lo que hace que la olla sea mucho más quebradiza y susceptible al choque térmico.

    Debido a estos requisitos, los esmaltes cristalinos tienden a ser bastante líquidos. Las ollas deben dispararse en un plato de pedestal para atrapar todas las gotas. El fondo de la olla puede necesitar ser molido y pulido después de retirarlo del horno.

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    Esmalte y coloración cristalina.

    Debido a la estructura molecular del cristal, solo ciertos colorantes pueden migrar y colorear el cristal. Estos son cobalto, níquel, cobre, hierro y manganeso. Sin embargo, debido a las características moleculares, estos colorantes no todos actúan de la misma manera.

    El cobalto es el más fuerte; anulará la atracción de los otros colorantes y se moverá solo a la estructura cristalina. Por ejemplo, si el cobalto y el manganeso están presentes, el cobalto migrará a los cristales haciéndolos azules, y el manganeso permanecerá en la matriz de esmalte, haciéndolo amarillo. Si el cobalto no está presente, el níquel toma la siguiente prioridad en la migración al cristal, luego el manganeso y luego el cobre. El cobre, si por sí solo, coloreará el esmalte y el cristal de manera uniforme.